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Sara Ashoori, assistente de pesquisa e piloto de drone do CIRUS do SAIT, carrega equipamentos de proteção individual e kits de teste COVID-19 no helicóptero SwissDrones SDO 50 V2 do SAIT. Foto de Leah Hennel / AHS

Os veículos aéreos não tripulados (UAV), comumente chamados de drones, podem ser uma ferramenta valiosa na batalha contra pandemias como o COVID-19. Pesquisadores do Universidade de Calgary, a Southern Alberta Institute of Technology (SABE), Serviços de saúde de Alberta (AHS) e Laboratórios de precisão de Alberta (APL) estão em parceria com a Nações Stoney Nakoda (SNN) para fornecer equipamentos médicos e kits de teste para COVID-19 a áreas remotas e para conectar essas comunidades a laboratórios mais rapidamente usando essas aeronaves pilotadas remotamente.

Acesso para todos

“Sabemos que o teste do COVID-19 é uma de nossas ferramentas mais eficazes contra sua disseminação. Muitas comunidades remotas no Canadá não têm acesso fácil a centros de testes e suprimentos médicos para dar suporte a testes rápidos e contenção. Os drones podem nos ajudar a responder a essa necessidade ”, disse o Dr. John Conly, MD, diretor médico do Centro de Pesquisa e Inovação W21C no Escola de Medicina Cumming (CSM) e co-investigador principal do projeto.

Por acaso, Conly conheceu Wade Hawkins, o principal pesquisador do SAIT’s Centro de Inovação e Pesquisa em Sistemas Não Tripulados (CIRUS), durante uma pausa para o almoço em uma conferência médica em novembro de 2019. Juntos, eles sonharam com a ideia de entrega de suprimentos médicos por drones para locais remotos em Alberta. A pandemia levou sua ideia à ação imediata.

“Em muitas áreas do Canadá, os drones devem ser guiados e monitorados com o auxílio da linha de visão”, diz Hawkins, co-investigador principal do projeto. “Esperamos ir além da linha de visão visual e voar de um laboratório ou centro de saúde diretamente para uma comunidade remota.”

primeiro vôo de teste de uav

Shahab Moeini e Wade Hawkins, pesquisadores líderes do CIRUS do SAIT, se preparam para o voo de teste na reserva Stoney Nakoda Nations Morley em 25 de junho. Foto: Leah Hennel / AHS.

Atualmente, o transporte terrestre via APL, DynaLIFE ou um serviço de terceiros transporta amostras de áreas remotas para laboratórios em Alberta. As áreas rurais também usam serviços de correio prioritário “hot shot” quando necessário para coletar amostras. Drones poderiam complementar os serviços completos existentes e fornecer acesso quando os meios tradicionais não funcionassem. O SNN estava ansioso para se envolver na pesquisa, pois tem três locais em Alberta e nem todos os pontos são de fácil acesso.

“Nossa reserva em Morley tem vários pontos de acesso, no entanto, nossas reservas de satélite em Eden Valley e Big Horn são remotas e um sistema de entrega usando drones pode desempenhar um papel crítico na saúde e segurança de nossas comunidades”, disse Ryan Robb, CEO da a Administração Tribal Stoney. “Como muitas comunidades remotas do Canadá, o clima pode desempenhar um papel fundamental, por exemplo, dependendo da época do ano, estradas de gelo e inundações podem criar barreiras de acesso.”

Uma tábua de salvação orientada para a tecnologia

A TransAlta Corporation veio a bordo para apoiar a pesquisa. Muitos funcionários da TransAlta trabalham em áreas remotas e, em uma situação médica de emergência, a ajuda por meio de um drone pode desempenhar um papel crítico na sobrevivência até a chegada dos primeiros socorros. Dr. Andrew Kirkpatrick, MD, um cirurgião de trauma do Foothills Medical Center e professor do CSM, está usando o drone para entregar uma unidade de ultrassom portátil.

“Com esse dispositivo, e com acesso a um smartphone, com conectividade, uma pessoa pode ser orientada remotamente por um profissional médico especializado para fazer um ultrassom em si mesma ou para que alguém no local o faça”, diz Kirkpatrick. “Confirmamos que este sistema pode ser usado para verificar a existência de evidências de COVID-19 nos pulmões e posso vê-lo sendo utilizado para muitas outras emergências médicas, desde o diagnóstico de ossos quebrados a baços rompidos”.

Drone SAIT em ação

Os pesquisadores realizaram um teste bem-sucedido na reserva Morley em 25 de junho, usando o helicóptero SwissDrones SDO 50 V2 da SAIT, que pode carregar uma carga útil de até 45 kg. A carga incluiu equipamento de proteção individual e kits de teste COVID-19.

“Conseguimos confirmar que os kits de teste para COVID-19 podem ser entregues em uma área remota e as amostras podem sobreviver ao retorno ao laboratório sem degradação do espécime”, disse Conly. “Isso poderia abrir muitas portas para chegarmos a locais remotos e isolados para todas as emergências médicas, incluindo a pandemia atual.”

O Dr. Byron Berenger, MD, microbiologista médico com APL, observa que as amostras usadas no ensaio não são infecciosas e não representam risco para o público.

“Para transportar amostras de pacientes no futuro, precisaremos examinar as opções para transportá-las com segurança; tais medidas são tomadas atualmente para o transporte rodoviário e aéreo de amostras ”, diz Berenger. “Qualquer que seja a solução proposta, trabalharíamos com a Transport Canada para aprovação regulatória.”

Os pesquisadores estão planejando ensaios adicionais nas próximas semanas nas reservas Eden Valley e Big Horn do SNN. Se a entrega de drones se mostrar eficaz, Conly diz que o projeto pode crescer de uma iniciativa de Calgary para uma ferramenta usada nacionalmente e até mesmo globalmente para responder a emergências médicas em áreas remotas e isoladas.



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